#impactspotlight – The story of a Romanian doing an education startup in India…

Click aici pentru a citi în limba română!
Spherik is all about #aweomepeople doing #awesomethings.  With that in mind, each month we will be bringing you news of an awesome Romanian doing something dynamic and impactful, stepping outside the bounds of the conventional and expected.  We hope you’ll enjoy! In order to get the message out there as much as possible, you can read about these amazing people both in English and in Romanian (see below).  If you would like to nominate someone, just drop us an email at hello@spherikaccelerator.com.

“As an AIESEC alumna, I am proud to say that it often happens that I find out that people I met at some point in my life are now making the world a better place. Five years ago I had the pleasure to meet Daniela Gheorghe on our way to an AIESEC conference, as we were both members. At that point, she was just preparing to go to India for the first time. Now, she is providing the children in India with better education through her start-up, vChalk, which you can also support.” ~Mara Bujor, Spherik Operations Manager

vChalk in India (1) (2)

Mara: How did your path go from being a student in Romania to creating and managing vChalk?

Daniela: I graduated from SNSPA in Bucharest in 2008, but I started working in political marketing in 2007. Later in 2009, I became fed up with politics and its strategies. I moved to Cluj and worked as a PR with Habitat for Humanity until I met AIESEC, a global student-led organization.

So in 2011, here I was, coming to Jaipur, Rajasthan, India for a management internship with an education consulting company through AIESEC. 2 months later, I quit my role there and started reading a book by C. K. Prahalad, “The Fortune at the Bottom of the Pyramid. Eradicating poverty through profits”. This is how I learned about Jaipur Rugs, India’s largest exporter of hand-made rugs and a social enterprise and I knocked on their door: as a result I spent 1.5 years as their Branding Manager. This is how my journey into social entrepreneurship began. I learned so much during these 18 months, until my visa expired!

After 2012, I kept returning to India and worked in business development, fundraising and operations with 3 other social enterprises in the social entrepreneurship and impact investment space. I wanted to get myself ready for my own venture in India. So in 2014, after my fellowship in waste management, Anil – a friend and amazing developer and engineer from Jaipur – and I started vChalk, our own social venture in education, since education is the hope of every low-income parent for the future of their children.

Mara: Can you tell us more about vChalk and about the problem it addresses?

Daniela: While millions of parents (tailors, laborers, street vendors) with a monthly income of less than $300 dream for a better education for their children and send them to English medium private schools that they can afford, 4 in 10 children in India don’t learn the basics after 5 years in school (UNESCO, 2012). This takes away their own dignity, since kids have dignity too.

vChalk Education is on a mission to help 1 million students in schools catch up on basic English and Math skills. It enables school teachers to deliver and monitor effective catch-up classes on primary level English and Math using interactive activities targeted towards students’ actual learning level.

Quick facts about vChalk:

vChalk offers skill-based activities for English reading and comprehension and basic number operations by using teaching-at-the-right-level pedagogy, proven at scale with 47 million children (by MIT researchers). It focuses on what the child knows in a multi-grade, multi-age classroom – across 2nd to 5th grades and uses technology to support the teacher and report to parents on the progress of each child (Internet free). VChalk plans to reach 2000 primary grade children who are lagging behind on basic skills in 2016-2017.

Mara: I can only imagine the challenges of such an initiative. What drives you when times are difficult?

Daniela: Today, in vChalk, I am motivated by the fact that we do our best to solve what I think is one of the most urgent problems in the world: kids are in schools but not learning. It is a professional challenge, probably the best thing to do with my life’s most productive work years.

Gaps in early school years are very hard to cover and, as a result, millions of children fail in school before they finish the 10th grade. This is the root cause of an unending poverty cycle for these families since parents don’t have skills and time to support children, while teachers are bound to the syllabus. If children don’t progress in school, they will find other ways to provide for their families, including crime.

Mara: What are the values that guide you? Do you have any particular role models that helped you define them?

Daniela: Oh yes, check JacqulineNovogratz, the founder of what is known as “patient capital” and +Acumen, an impact investment fund. This amazing manifesto which she created holds my values of work. My favorite part: to have the humility to see the world as it is and the audacity to imagine the world as it could be.

Mara: Although far away from Romania at present, what do you think about Romania’s future in entrepreneurship and impact?  What about education?

I continued to return to India each time because India is a hub of social innovation and it is here where I learned the value of building a social enterprise at scale. I believe that anyone who wants to start a social business in Romania (or elsewhere) should just look at existing models that work in India or around the world and adapt those to the local realities. For example, can we build a company in Romania that makes glasses and ophthalmological services available in every village so that everyone has access to these simple productivity-affecting services? In 2012-13 I worked on a similar model in rural Assam, in North-Eastern India.

I believe that in terms of social entrepreneurship, Romania has amazing pioneers such as NEST, Impact Hub and others. Overall, we don’t have a culture of entrepreneurship as strong as in India, but we do want to build businesses with impact. Scale is the next thing we need to understand: can this model be taken in another context and replicated easily? If yes, the business is scalable.

In education, I love the fact that Teach for All is now in Romania and I have friends who are fellows in the first round of selection. I know there are some great initiatives such as Art Crowd, who try to use artistic activities for children in school to develop life skills.

Mara: What are some things you wish your education had better prepared you for? 

Daniela: I wish I learned more about entrepreneurship during my bachelor’s at SNSPA. I wish my teachers at International Business Administration at UBB would appreciate my efforts to “do entrepreneurship” instead of failing me in the exam because I wasn’t in Cluj. This is why I finished only 1 year of my Master’s program.

Mara: What advice do you have for others interested in impact entrepreneurship?  And for young Romanians trying to find their way?

Daniela: 1. There is always someone who knows what you don’t know, no matter where in this world. Reach out!

2.There is nothing hard to do as long as we remain open to change and improvement every day. Just get started!

Mara: vChalk really sounds like an initiative that deserves all the support it can get. How can we help?

Daniela: We have a long way to go at vChalk in order to reach our impact goals of 1 million children. But we will learn and grow. Right now we are crowdfunding to refine our technology: vChalkbox – a portable server and Ezy, an offline mobile application for teachers in school to run activity-based classes that rely on what children know and not on age or grade. 3 days until the campaign is over so see the video and contribute your one-time coffee money here: https://www.impactguru.com/vchalk-campaign.




#impactspotlight – Povestea româncei care conduce un start-up în domeniul educaţiei în India…

Spherik crede cu adevărat în #oameniiminunați care fac #lucruriminunate. Ținând cont de acest lucru, dorim să vă aducem în  fiecare lună știri despre românii excepționali care fac ceva dinamic și de impact, depățind limitele convenționalului. Sperăm să vă placă! Pentru a răspândi mesajul și mai departe, veți putea citi despre acești oameni uimitori atât în engleză, cât și în română. Dacă vreți să nominalizați pe cineva, scrieți-ne la hello@spherikaccelerator.com.

În calitate de alumna AIESEC, sunt mândră să spun că mi se întâmplă des să aflu că oameni pe care i-am întâlnit la un moment dat în viață acum fac lumea un loc mai bun. Acum 5 ani am avut plăcerea să o întâlnesc pe  Daniela Gheorghe în drum spre o conferință AIESEC întrucât eram amândouă membre ale organizației. Atunci, se pregătea să plece în India prima dată. Acum oferă copiilor din India o educație mai bună prin intermediul startup-ului ei, vChalk, pe care îl puteți și susține.

Mara:  Cum a decurs călătoria ta din punctul în care erai studentă în România și până în punctul în care ai ajuns să creezi și să conduci vChalk?

Daniela: Am absolvit la SNSPA în București în 2008, dar am început să lucrez în domeniul marketing–ului politic în 2007. Mai târziu, în 2009, m-am săturat de politică și de strategiile specifice și m-am mutat la Cluj unde am făcut PR pentru Habitat pentru Umanitate până în punctul în care am luat contact cu AIESEC, o organizație la nivel global, condusă de studenți.

Astfel, 2011 m-a găsit în Jaipur, Rajasthan, India, ăn cadrul unui internship de management pentru o companie de consultanță în domeniul educației, obținut prin intermediul AIESEC. 2 luni mai târziu, am renunțat la poziția mea și am început să citesc o carte de C. K. Prahalad, Comoara de la baza piramidei Așa am aflat despre Jaipur Rugs, cel mai mare exportator de covoare făcute manual din India și un exemplu de antreprenoriat social și le-am bătut la ușă: ca urmare mi-am petrecut următorul an și jumătate lucrând la ei ca Brand Manager. Așa a început călătoria mea în domeniul antreprenoriatului social. Am învățat extrem de multe în cele 18 luni petrecute până să îmi expire viza.

După 2012 m-am tot întors în India și am lucrat în domeniile business development, fundraising și operațiuni în cadrul a trei alte întreprinderi sociale . Doream să mă pregătesc să-mi lansez propria inițiativă în India. Astfel, în 2014, după un fellowship în domeniul organizării deșeurilor, Anil  (un prieten foarte bun și un inginer și developer grozav din Jaipur) și cu mine am inițiat vChalk, propria noastra întreprindere socială în domeniul educației, deoarece educația este speranța oricărui părinte cu venituri reduse pentru viitorul copiilor săi.

Mara: Poți să ne spui mai multe despre vChalk și problema căreia i se adresează?

Daniela: În timp de milioane de părinți (croitori, muncitori, vânzători stradali) cu un venit lunar mai mic de 300$ visează la o educație mai bună pentru copiii lor și îi trimit la școli private în limba engleză pe care și le pot permite, 4 din 10 copii din India nu învață elementele de bază nici măcar după 5 ani de școală (UNESCO, 2012). Acest lucru le ia din demnitate, întrucât copiii au și ei demnitate!

vChalk Education are misiunea de a ajuta 1 milion de elevi să dobândească cunoștințe de bază de limbă engleză și matematică. vChalk permite profesorilor să ofere și să monitorizeze cursuri eficiente de recuperare la nivel primar (matematică și engleză) folosing activități interactive direcționate spre nivelul real de învățare al elevilor.

vChalk pe scurt:

vChalk oferă activități bazate pe abilități dedicate cititului și înțelegerii textelor în limba engleză și operațiilor matematice de bază, folosind pedagogia de învățare la nivelul potrivit, testată în mod eficient pe 47 de milioane de copii (de cercetători de la MIT). VChalk se concentreză pe ceea ce știe copilul într-o clasă care include copii de vârste și din clase diferite – de la clasa a 2-a la clasa a 5-a, folosind tehnologia pentru a ajuta profesorii și a raporta părinților progresul fiecărui copil (nu e nevoie de internet). Plănuim să includem 2000 de copii din clasele primare care au rămas în urmă în ceea ce privește cunoștințele de bază în 2016-2017.

Mara: Pot doar să îmi imaginez ce provocări pot apărea în cadrul unei asemenea inițiative. Ce te motivează când situația devine dificilă?

Daniela: Acum, la vChalk, sunt motivată de faptul că facem tot ce putem pentru a rezolva ceea ce cred ca este una dintre cele mai urgente probleme din lume: copiii merg la școală, dar nu învață. Este o provocare profesională și probabil cel mai bun lucru pe care îl pot face în cei mai productivi ani din viață. Lipsurile de cunoștințe din primii ani de școală sunt foarte greu de acoperit și ca urmare milioane de copii își ratează studiile înainte de clasaa 10-a. Aceasta este cauza de la baza unui ciclu nesfârșit al sărăciei pentru aceste familii întrucât părinții nu au cunoștințele și timpul necesar pentru a-și susține copiii, iar profesorii sunt legați de curriculă. Dacă acești copii nu progresează la școală, atunci găsesc alte căi de a-și susține familiile, inclusiv infracțiunile.

Mara: Care sunt valorile care te ghidează? Ai modele care te-au ajutat să le definești?

Daniela: O , da, ar fi JacqulineNovogratz, fondatoarea așa-numitului „capital răbdător” sau capital pe termen lung și a +Acumen, un fond de investiții dedicat creării de impact. Acest manifest minunat pe care l-a creat reprezintă valorile mele privind munca: să ai smerenia de a vedea lumea așa cum este și curajul de a-ți imagina lumea așa cum ar putea să fie.

Mara: Deși ești departe de România acum, ce crezi despre viitorul României în ceea ce privește antreprenoriatul și impactul? Dar educația?

vChalk in India (2) (2)

Daniela: Am continuat să mă întorc în India întrucât această țară este un hub de inovație socială și aici am învățat valoarea construirii unei întreprinderi sociale scalabile. Cred că oricine vrea să pornească o întreprindere socială în România (sau altundeva)ar trebui doar să se uite la modelele existente care funcționează în India sau alte locuri din lume și să le adapteze la realitatea locală. De exemplu, putem crea o companie în România care oferă ochelari și servicii oftalmologice în fiecare sat astfel încât oricine să aibă acces la aceste servicii care influențează productivitatea? În 2012-2013 am lucrat în cadrul unui model similar în zona rurală Assam din nord-estul Indiei.

Cred că în ceea ce privește antreprenoriatul social, România are pionieri uimitori precum NEST, Impact Hub și alții. Per total, nu avem o cultură a antreprenoriatului la fel de puternică precum în India, dar dorim să creăm business-uri cu impact. Scaling-ul următorul lucru pe care trebuie să îl înțelegem: poate acest model să fie pus în alt context și replicat ușor? Dacă da, afacerea este scalabilă.

În domeniul educației, mabucur mult că Teach for All este acum în România și am prieteni care sunt parte din prima rundă de selecție. Știu de asemenea că mai sunt și câteva alte inițiative foarte bune precum Art Crowd, care dorește să folosească activități artistice pentru copii pentru a-i învăța abilități necesare în viață.

Mara: Care sunt domeniile în care ai fi dorit să te pregătească mai bine sistemul educațional?

Daniela: Aș vrea să fi învățat mai multe despre antreprenoriat în timpul studiilor de licență la SNSPA. Aș fi vrut ca profesorii mei de la Administrarea Afacerilor Internaționale de la UBB să fi apreciat eforturile mele de „a face antreprenoriat” în loc să nu mă treacă la examene întrucât nu puteam fi în Cluj. De aceea am terminat doar un an din studiile masterale.

Mara: Sfaturi pentru cei interesați de antreprenoriatul care creează impact? Sfaturi pentru tinerii români care încearcă să-și găsească drumul în viață?


  1. Mereu există cineva care știe ce nu știi tu, oriunde în lume. Așa că cere sfaturi!
  2. Nimic nu e greu de făcut câtă vreme rămâi deschis schimbărilor și progresului în fiecare zi. Important e să începi!

Mara: VChalk chiar pare a fi o inițiativă care merită susținută cât mai mult. Cum putem ajuta?

Daniela: Mai avem mult de lucrat la vChalk pentru a ne atinge obiectivele de impact de a ajunge la 1 milion de copii. Dar vom învăța și vom crește. Acum avem în desfășurare o campanie de crowdfunding pentru a ne rafina tehnologia: vChalkbox – un server portabil și Ezy, o aplicație mobilă offline pentru profesori, astfel încât aceștia să desfășoare activități bazate pe ceea ce știu copiii, iar nu pe clase sau vârstă. Mai sunt 3 zile până se termină campania, așa că vă invit să ne urmăriți clipul și să contribuiți banii de ieșit la o cafea aici: https://www.impactguru.com/vchalk-campaign

Recent Posts

Leave a Comment